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A Megafauna do Pleistoceno

Ilustrao: George Strickland/Witte Museum of San Antonio.

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Uma paisagem diferenteH 1,6 milhes de anos, existiu no lugar da floresta equatorial sul-americana uma rea de savana que se espalhava por toda a Amaznia ocidental, segundo revela a anlise de fsseis descobertos na regio,que inclui toda a floresta do Peru e Equador, parte dos territrios da Bolvia e Colmbia, o estado do Acre e poro ocidental do estado do Amazonas.

Representao de um ambiente lacustre do pleistoceno amaznico (lago Pebas) onde se v o gigante Purussaurus Brasiliensis caando um Podocnemys. Ilustrao de Maurcio Galvo / Biblioteca da Floresta Marina Silva.

A Megafaunae acordo com a teoria dos refgios florestais, durante o Pleistoceno, que vai de 2 milhes a 12 mil anos atrs, ocorreram diversas glaciaes responsveis pelo resfriamento do planeta. No hemisfrio sul, as calotas polares aumentaram, os cumes das montanhas se encheram de gelo e a umidade do ar diminuiu por no haver calor para a evaporao. Na Amaznia, a temperatura mdia caiu pelo menos 4,5 graus centgrados. Nos perodos secos, a regio era

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dominada por savanas e cerrados e a mata se reduzia a pequenas manchas de vegetao tropical (chamadas refgios) restritas a galerias ao longo dos rios. No entanto, toda essa megafauna desapareceu quando as florestas voltaram a crescer, no fim da ltima glaciao (que durou de 30 mil a 12 mil anos atrs). Apenas alguns animais de pequeno e mdio porte sobreviveram extino generalizada por possurem adaptaes que lhes permitiam viver tanto em florestas pluviais ou decduas, cerrados, charcos e caatingas. A irara, a anta, o tatu e o porco do mato so exemplos

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A vegetao da amaznia do pleistoceno era composta por savanas e cerrados, com mata tropical restrita s galerias ao longo dos rios.

de animais que j existiam no Pleistoceno e ainda so vistos hoje na Amaznia. Poucos sabem, mas uma das regies mais interessantes para a busca de fsseis do pas encontrada no Acre e no sul do Amazonas. Nessa rea, afloram as rochas que compem as formaes Solimes e Pebas, constitudas em sua maioria de siltitos e argilitos depositados em ambientes fluviais e pequenos lagos. Foi encontrada nesses depsitos uma grande diversidade de animais extintos, principalmente

roedores e crocodilomorfos. Tambm vm dali fsseis de outros grupos de mamferos, como primatas, marsupiais, morcegos e notoungulados alm de crustceos, aves e peixes. Como se pode imaginar, essa regio coberta por uma extensa vegetao, o que dificulta o trabalho do paleontlogo. Uma grande parte dos fsseis encontrada nas margens dos rios, que podem ser mais bem explorados nas estaes secas, quando o nvel de gua est baixo. Esse o caso do rio Acre, onde j foram encontradas dezenas de fsseis.Uma das localidades clssicas chamada de Talism, na parte superior do rio Purus, no sul do estado do Amazonas, fronteira com o Acre. Ali, as rochas so formadas predominantemente por siltitos e argilitos que forneceram restos de preguias gigantes,roedores, placas de tatu e muitos outros.

Alguns dos animais que fizeram parte da megafauna amaznicaPreguia Gigante s preguias que conhecemos hoje vivem pacificamente no topo das rvores e tm a aparncia de macacos muito tranqilos. Mas pouca gente sabe que h aproximadamente 12 mil anos, ao final do Pleistoceno, enormes preguias, que chegavam a ter o tamanho de um elefante, perambulavam pela Amaznia. As Preguias gigantes eram animais terrcolas (andavam pelo cho), ao contrrio das preguias atuais que so arborcolas (vivem sobre as rvores). Tiveram sua origem na Amrica do Sul e, atravs da Amrica Central, invadiram a Amrica do Norte. Foram animais deslumbrantes que pesavam cerca de 5 toneladas e poderiam atingir

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O Glyptodonte viveu durante o Pleistoceno h aproximadamente 100 mil anos atrs na Amrica do Sul, migrando posteriormente para o Norte. Pastava gramneas e sua incrvel carapaa servia como timo escudo para se defender do ataque de ferozes predadores que existiam em sua poca. Foram encontrados muitos fsseis desse espcime em grutas do Vale do Rio das Velhas em Minas Gerais. Ilustrao de Karen Carr/ Oklahoma Museum of Natural History.

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preguia, que recebeu o nome cientfico de Megatherium americanum (grande animal selvagem americano). A partir da, espcies de vrios tamanhos foram descobertas, inclusive pelo importante naturalista ingls Charles Darwin. Estudos comprovam que as preguias gigantes eram relativamente comuns no Acre durante os tempos do Pleistoceno (2 milhes at 10 mil anos passados). Seus fsseis so conhecidos do Alto rio Juru e muitos esto depositados no Laboratrio de Pesquisas Paleontolgicas da UFAC em Rio Branco. Mas, como os dinossauros, as preguias terrcolas se extingiram. Hoje, s podemos observar seus esqueletos em museus e, com base em algumas informaes dos pesquisadores.

O Megatherium, ou Preguia Gigante. Ilustrao de Karen Carr/ Oklahoma Museum of Natural History.

at seis metros de altura. Caminhavam lentamente apoiando-se sobre os lados dos ps e das mos. Apresentavam o corpo recoberto de plos e possuam uma garra a mais que as preguias atuais. A maioria das espcies de preguia gigante alimentava-se de gramneas e folhas, e outras espcies utilizavam a cauda robusta e musculosa alm dos ps, para formar um trip e assim alcanar os ramos e brotos mais altos das rvores. O primeiro esqueleto de preguia terrcola foi encontrado em 1787, na cidade argentina de Lujn e mandado para a Espanha, onde havia sido construdo um novo museu: o Real Gabinete de Histria Natural de Madri. Diante do tamanho dos ossos, os espanhis concluram que o animal s poderia ser um elefante sulamericano. Mas eles estavam enganados. Mais tarde, o anatomista francs Georges Cuvier, diretor do Museu de Histria Natural de Paris, identificou o esqueleto como sendo de uma

Comparao entre as propores de uma Preguia Gigante e um ser humano.

s toxodontes foram formidveis animais que tinham como caracterstica principal o hbito semi-anfbio, ou seja, eram terrestres, mas dependiam de grandes corpos dgua para sobreviverem, pois sua alimentao era baseada em vegetais aquticos e gramneas que cresciam nas margens e no fundo das lagoas e dos rios perenes. Acredita-se que permaneciam a maior parte do tempo dentro dgua, como fazem atualmente os hipoptamos africanos. O nome desses animais deriva do grego:

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Toxodonte

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(toxon = arco e odontos = dente), que significa dente arqueado, j que as formas mais evoludas tinham dentes com coroas curvadas. Possuam tambm os dentes incisivos inferiores na posio horizontal, formando uma espcie de p, que usavam para revolver os fundos das lagoas e dos rios em busca do seu alimento. Os toxodontes fazem parte da Ordem dos Notoungulados, ou seja, um grupo de ungulados primitivos (animais com casco). Essa ordem surgiu e se desenvolveu exclusivamente na Amrica do Sul, h cerca de 50 milhes de anos. Os toxodontes foram os ltimos representantes dessa ordem, os quais se agrupam na FamliaToxodontidae. Eram do porte dos atuais rinocerontes africanos. Possuam em mdia 2,5 m de comprimento e 1,5 m de altura e podiam chegar a pesar at 1 tonelada. Possuam o corpo robusto, a cabea grande, focinho comprido, um pescoo atarracado e muito possante, e pernas curtas. Chamava ateno uma espcie de corcova, formada pelo prolongamento dos apndices superiores das vrtebras da regio do trax do animal. As patas dianteiras eram menores que as traseiras, o que facilitava bastante alcanar a grama de que

se alimentava. As vrias caractersticas anatmicas, como o pescoo curto, os ouvidos deslocados para cima, a bacia larga e os ps e mos volumosos, coincidem com as caractersticas de animais semi-anfbios atualmente viventes. provvel que habitavam plancies com vegetao rasteira (tipo cerrado) com muita gua perene, formando manadas. No Brasil, fsseis de toxodontes j foram encontrados nos Estados do Acre, Roraima, Piau, Cear, Rio Grande do Norte, Paraba, Pernambuco, Bahia, Minas Gerais, So Paulo, Paran e Rio Grande do Sul. Os Toxodontes eram animais semelhantes aos hipoptamos atuais. Mastodonte tualmente exitem apenas duas espcies de elefantes originrios da sia e da frica. Pele espessa, plos escassos, patas colunares, incisivos superiores, presas muito desenvolvidas, lbios superiores transformados em tromba so as caractersticas que mais chama a ateno nesses animais. No nicio do grande intercmbio faunstico, espcies de mastodontes, ramo evolutivo dos modernos elefantes hoje, chegaram a Amrica do Sul e aqui se diversificaram em vrias

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Representao de um Toxodonte. Ilustrao de Maurcio Galvo / Biblioteca da Floresta Marina Silva.

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espcies. Apenas os mamutes no ocorreram em nosso continente foram encontrados somente no Hemisfrio Norte. Os Mastodontes eram animais muito semelhantes, inclusive em tamanho, aos elefantes atuais apresentavam presas, s vezes enormes, de um metro e meio de comprimento, pouco recurvadas.Seus lbios superiores foram transformados em tromba de movimentos precisos. Eram herbvoros e alimentavam-se de brotos de arbustos, folhas e capim. Seus dentes eram substitudos durante toda a vida do animal, devido ao desgaste total, para que o animal no corresse o risco de morrer de fome. Purussaurus imaginou topar com um jacar de quase 15 metros? Pode parecer incrvel, mas um rptil assim o maior desse tipo de que se tem notcia j foi encontrado na regio amaznica. Contudo, ele no vivia nos dias de hoje, e sim entre 8 a

5 milhes de anos atrs, durante a poca geolgica conhecida como Mioceno. Seu maior parente vivente hoje na Amaznia o Melanosuchus niger, o jacar-au, mede apenas 6 metros. Segundo estimativas feitas tomando-se por base sobretudo o comprimento do crnio, o Purussaurus brasiliensis podia chegar a 15 metros de comprimento, o que faz dele o maior crocodilomorfo j encontrado no pas e, talvez, o ma